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Terrae Antiqvae

Hallazgo en homínido hace tambalear teoría sobre extinción

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The most famous Paranthropus robustus skull, found in the Swartkrans fossil field in South Africa. Science magazine

Descifran la alimentación de la especie paranthropus robustus, un antepasado directo del hombre moderno y que caminó erecto hace más de un millón de años

Un homínido que camino erecto y que vivió lado a lado con los antepasados directos de los seres humanos modernos hace mas de un millón de años tenía una dieta mucho mas diversa de lo que se creyó alguna vez, borrando la noción de que fue conducido a la extinción por sus hábitos estrictos en su dieta en un continente africano sumergido en una gran sequía, de acuerdo con la Universidad de Colorado en Boulder.

El nuevo estudio demuestra que el paranthropus robustus, del que se pensó alguna vez como una "máquina de masticación" y que se especializaba en vegetación resistente, de baja calidad, en su lugar tenía una dieta variada que se extendía desde las frutas, nueces hierbas, semillas y quizás incluso animales, dijo el antropólogo Matt Sponheimer.

Las conclusiones surgieron de las pruebas que existían sobre su extinción hace más de 1 millón de años ligadas a su dieta.

Paranthropus era parte de una línea de parientes cercanos de los humanos conocidos como australopitecinos, que incluye al famoso fósil etiope Lucy que vivió sobre hace 3 millones de años.

Muchos antropólogos miran a Lucy como la matriarca de los seres humanos modernos. "Una línea de los hijos de Lucy condujo en última instancia a los seres humanos modernos, mientras que otra a un callejón evolutivo sin salida.

Puesto que ahora hemos demostrado que Paranthropus era flexible en sus hábitos, en comer en intervalos cortos y largos, necesitamos probablemente mirar otras diferencias biológicas, culturales o sociales para explicar su extinción", señala Sponheimer en un articulo que aparece en la revista Science.

Hace aproximadamente 2.5 millones de años, se cree que los australopitecinos se separaron del género homo, el cuál produjo al homo sapiens moderno y al género Paranthropus.

Primo lejano

El paranthropus parado media cerca de 1.30 metros de alto y pesaba probablemente menos de 45 kilos; la estructura de su pelvis y de las piernas indican que era bípedo.

Aunque la proporción cerebro-cuerpo en el paranthropus robustus es levemente más grande que el de los chimpancés, no era un gigante mental, afirma Sponheimer.

ParanthropusRobustusMolar

A Paranthropus robustus molar, of the sort analyzed to reveal diet. Science magazine

Los investigadores utilizaron una técnica llamada ablación del láser para examinar los dientes a partir de cuatro individuos recolectados del sitio Swartkrans en Sudáfrica, que contienen isótopos de carbono absorbidos desde los alimentos durante el transcurso de la vida del homínido.

Los árboles, arbustos y arbustos de monte producen un tipo diferente de isótopos de carbono que las hierbas y almendras; el equipo pudo determinar que el paranthropus a menudo alteraba dramáticamente su dieta, en períodos que se extendían desde meses a años.

"Éste es el primer estudio que pinta un retrato de un homínido muy antiguo comiendo a su manera a través de un paisaje variado," dijo Sponheimer.

"Ninguno de los implicados en el estudio del paranthropus soñamos que hubiera tenido una dieta tan variada en el transcurso de miles de años, mucho menos apenas en algunos meses".

Sponheimer especula que algunos individuos paranthropus se movían hacia adelante y hacia atrás entre las áreas de bosques ricas en frutas y la sabana, un paisaje de prados, quizás a lo largo de canales ricos en nueces.

Extinción homínida

Puesto que también hay evidencia de variaciones año tras año de la dieta en los dientes, el equipo especuló que los movimientos de los paranthropus pudieron haber estado relacionado en un cierto grado de variabilidad de la precipitación, ligada al alimento, incluyendo el inicio de las sequías que pudieron hacer que los individuos consumieran alimentos no preferidos normalmente.

"Hemos podido ver como nunca antes el cambio dietético dentro del curso de la vida de un solo individuo. Es como tener una película corriendo meses y años en vez de apenas tener una imagen fija".

Swartkrans es un renombrado sitio homínido temprano; es una cueva que contiene restos de pranthrropus robustus y miembros tempranos del género homo.

La cueva posee un gran interés para los arqueólogos porque contiene herramientas de hueso y de piedra usadas por homínidos primitivos, incluyendo palillos de hueso que se cree utilizaban para cavar y obtener termitas o tubérculos, así como por haber dado una de las pruebas más antiguas conocidas sobre el uso del fuego.

ParanthropusRobustusMapa

El sitio contiene huesos de animales quemados a temperaturas constantes con fuegos controlados. Mientras que los antropólogos son conscientes de que la dieta variada de especies tempranas homo, incluyendo carnes y una amplia variedad de especies de planta, ayudó a propulsar la línea en una exitosa carrera en la Tierra que continúa hoy, la noción de que una dieta excesivamente especializada condenó a los paranthropus a la extinción en un ambiente que cambiaba se ha puesto ahora en duda.

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An artist's impression of a Paranthropus troop on the savanna. Walter Voigt

¿Qué condujo en última instancia al extremo de la línea a los paranthropus? Podría haber sido una competencia directa con el género homo, el que se convertía rápidamente en un experto en tecnología del hueso y de la piedra, o bien pudo ser una variedad de otras causas, incluyendo una tasa reproductiva más lenta para los paranthropus que para los homo.

"Una cosa que creo es que necesitamos repensar seriamente la razón detrás del final de los paranthropus," dijo Sponheimer. "Esto no está bien o no está bien, por lo que el misterio podría no ser resuelto pronto," dijo.

Fuente: Andrés Eloy Martínez Rojas / El Universal.com.mx, México. 11 de noviembre de 2006
Enlace: http://www.eluniversal.com.mx/articulos/35915.html


(2) Varied diet of early hominid casts doubt on extinction theory, says Colorado U study

Contact: Matt Sponheimer
msponheimer@yahoo.com
303-898-5307
University of Colorado at Boulder

An upright hominid that lived side by side with direct ancestors of modern humans more than a million years ago had a far more diverse diet than once believed, clouding the notion that it was driven to extinction by its picky eating habits as the African continent dried, says a new University of Colorado at Boulder study.

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Caption: Paranthropus robustus skull from Swartkrans Cave, South Africa.
Credit: Image courtesy Darryl DeRuiter, Texas A&M University

The new study shows that Paranthropus robustus, once thought to be a "chewing machine" specializing in tough, low-quality vegetation, instead had a diverse diet ranging from fruits and nuts to sedges, grasses, seeds and perhaps even animals, said CU-Boulder anthropology Assistant Professor Matt Sponheimer. The findings cast doubt on the idea that its extinction more than 1 million years ago was linked to its diet, he said.

Paranthropus was part of a line of close human relatives known as australopithecines that includes the famous Ethiopian fossil Lucy that lived over 3 million years ago. Lucy is regarded by many anthropologists as the matriarch of modern humans.

"One line of Lucy's children ultimately led to modern humans while the other was an evolutionary dead end," he said. "Since we have now shown Paranthropus was flexible in its eating habits over both short and long intervals, we probably need to look to other biological, cultural or social differences to explain its ultimate fate."

A paper on the subject appears in the Nov. 10 issue of Science. Co-authors include the University of Utah's Benjamin Passey and Thure Cerling, Texas A&M University's Darryl de Ruiter, Ohio State University's Debbie Guatelli-Steinberg and Julia Lee-Thorp of the University of Bradford in Bradford, England.

Roughly 2.5 million years ago, the australopithecines are thought to have split into the genus Homo -- which produced modern Homo sapiens -- and the genus Paranthropus, Sponheimer said. Paranthropus stood about four feet tall and probably weighed less than 100 pounds, and its pelvis and leg structure indicate it was bipedal. Although the brain to body-size ratio in Paranthropus robustus is slightly larger than that of chimpanzees, "Paranthropus was not a mental giant," Sponheimer said.

The researchers used a technique called laser ablation to examine teeth from four individuals collected from the Swartkrans site in South Africa which contain isotopes of carbon absorbed from food during each hominid's lifetime. Since trees, shrubs and bushes produce a different carbon isotope signal than grasses and sedges, the team was able to determine that Paranthropus was often dramatically altering its diet over periods ranging from months to years.

"This is the first study to paint a portrait of an early hominid eating its way across a varied landscape," Sponheimer said. "None of us involved in the study dreamed Paranthropus would have had such a variable diet over thousands of years, much less in just a few months time."

Sponheimer speculated some Paranthropus individuals were moving back and forth between forested areas rich in fruits to a savanna and grassland landscape, perhaps along sedge-rich waterways. Since there also is evidence of year-to-year diet variation in the teeth, the team speculated the movements of Paranthropus may have been based to some degree on rainfall-related food variability, including the onset of droughts which can cause individuals to consume foods not normally preferred.

"We've never before been able to see dietary change within a single individual's lifetime," Sponheimer said. "It's like having a motion picture running over months and years instead of just having one still image."

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Swartkrans is a renowned early hominid cave site containing remains of both Paranthropus robustus and early members of the genus Homo, he said. The cave is of high interest to archaeologists because it contains both bone and stone tools used by early hominids -- including bone digging sticks thought to have been used to obtain termites or tubers -- as well as one of the earliest known records of fire. The site contains animal bones burned at temperatures consistent with controlled fires.

While anthropologists are confident that the varied diet of early homo species -- including meats and a wide variety of plant species -- helped to propel the line into a successful run on Earth that continues today, the notion that an overly specialized diet doomed Paranthropus to extinction in a changing environment is now in doubt, he said.

So what ultimately led to the end of the line for Paranthropus? It could well have been direct competition with Homo -- which was becoming skilled in extensive bone and stone technology -- or it could have been a variety of other issues, including a slower reproductive rate for Paranthropus than for Homo, he said.

"One thing I do believe is that we need to seriously re-think the reason behind the ultimate fate of Paranthropus," said Sponheimer. "This 'who done it' or 'what done it' mystery is not likely to be resolved any time soon."

The study was funded by the National Science Foundation, the National Research Foundation in South Africa and the University of Colorado at Boulder Dean's Fund.

Contact: Jim Scott, (303) 492-3114

Fuente: EurekAlert!, 9 de noviembre dem2006
Enlace: http://www.eurekalert.org/pub_
releases/2006-11/uoca-vdo110606.php

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1 comentario

sergio -

Buenas tardes.

Me ha parecido muy interesante este apartado, ya que estoy haciendo un trabajo de segundo de bachillerato sobre la denticion de los homínidos.
Lo que n me ha quedado muy claro es la función de esa nueva técnica llamada ABLACIÓN DEL LASER. Si no les supone mucho trabajo, ¿me podrian decir de donde han sacado la informacion sobre esta nueva e innovadora técnica?

Muchisimas gracias.
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